Determinación de Hechos sobre la Violencia Doméstica en el Derecho Privado, Casos de Niños: Prevención del Retraso – Una Sugerencia

Anne-Marie Hutchinson OBE de Dawson Cornwell y Jacqueline Renton de 4 Paper Buildings consideran los problemas que surgen de la investigación de hechos en los que se alega violencia doméstica en casos de niños de derecho privado, y sugieren medidas para reducir los retrasos.

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Anne Marie Hutchinson OBE, Dawson Cornwell y Jacqueline Renton, 4 Edificios de papel

Introducción
La violencia doméstica es uno de los problemas más preocupantes que tienen los abogados de familia para dirigirme. Este artículo se refiere a la determinación de los hechos en el derecho privado, los casos de niños en que uno de los progenitores presenta denuncias de violencia doméstica contra el otro.
El 9 de mayo de 2008 entró en vigor una nueva Directriz Práctica titulada «Órdenes de residencia y contacto: Violencia doméstica y daños». (La Directriz Práctica se modificó el 14 de enero de 2009, pero las enmiendas no alteran la forma en que deben enumerarse las audiencias de investigación.)
Esta Directriz Práctica estableció un nuevo conjunto de directrices para los tribunales y los profesionales cuando se enfrentan a denuncias de violencia doméstica formuladas por un progenitor o un hijo contra otro progenitor. Con respecto a la cuestión de las audiencias de determinación de los hechos en los procedimientos de derecho privado, la Directriz Práctica establece claramente que los tribunales deben determinar lo siguiente:

«lo antes posible si es necesario celebrar una audiencia de determinación de los hechos en relación con cualquier alegación controvertida de violencia doméstica antes de poder proceder a examinar cualquier orden o órdenes definitivas de residencia o contacto».

Las audiencias de determinación de hechos a menudo pueden ser altamente beneficiosas. La audiencia permite al tribunal trazar una línea en relación con las alegaciones formuladas, independientemente de que el tribunal haya determinado o no todas o algunas de las conclusiones, y posteriormente centrar la atención de las partes en la cuestión del bienestar y el interés superior del sujeto del procedimiento: el niño o los niños.
Sin embargo, a partir de la experiencia de los autores, que bien puede ser compartida por muchos profesionales y muchos jueces que realizan audiencias de investigación, el sistema actual no ha abordado con éxito el problema de las demoras. Esto se debe en parte a que la forma en que los tribunales y los profesionales abordan la audiencia de determinación de los hechos significa que a menudo hay un gran retraso antes de que se determinen en última instancia las solicitudes de contacto y residencia. Es el mantra de todo profesional de la ley de menores que el retraso es perjudicial para el mejor interés de un niño. En los casos en que se alega violencia doméstica, la demora se traduce como demora en un padre, y sigue siendo el caso que por lo general es un padre, el establecimiento o restablecimiento de un contacto significativo con su hijo. Los autores tienen experiencia en muchos casos en los que ha pasado un año o más antes de que se haya celebrado una audiencia de determinación de los hechos.
El retraso en el sistema puede llevar a una inmensa frustración de manera provisional, no solo porque una persona querrá tener la oportunidad de limpiar su nombre, sino también, y lo que es más importante, un padre querrá poder tener contacto provisional con su hijo hasta que el tribunal determine su solicitud de residencia/contacto. En los casos en que la presunta violencia doméstica es muy grave, como las amenazas de muerte y las agresiones que equivalen a lesiones corporales graves, los tribunales a menudo opinan que no debe haber contacto hasta la conclusión de la audiencia de determinación de los hechos, con lo que se rompe el vínculo entre padres e hijos. En otros casos, generalmente cuando se alega violencia doméstica de menor nivel, el tribunal a menudo permite el contacto provisional, pero sólo sobre la base de que se supervise, colocando así al padre y al hijo en el entorno artificial de un centro de contacto, y sólo a condición de que haya un centro de contacto adecuadamente ubicado, disponible y asequible. (Esta última cuestión es cada vez más importante a medida que el número de centros de contacto gratuitos en este país sigue disminuyendo rápidamente.)
Problemas con el Statu Quo
Los autores creen que hay tres problemas principales dentro del sistema que, si se rectifican, podrían ayudar a frenar el retraso, a saber: (1) la forma en que se enumeran las audiencias de determinación de los hechos; (2) la redacción de la lista de alegaciones (una «Lista Scott») y (3) la obtención de pruebas independientes.
(1) Listing
Corresponde a los profesionales plantear las denuncias de violencia doméstica al juez lo antes posible para que el padre contra el que se presentan las denuncias tenga tiempo suficiente para considerar su posición en el procedimiento y garantizar una gestión adecuada del caso.
La mayoría de las denuncias de violencia doméstica se plantean en la primera audiencia inter partes. Sin embargo, la forma en que los jueces tratan las denuncias de violencia doméstica en lo que respecta a la gestión de los casos varía y es una cuestión de preferencia judicial. Algunos jueces pedirán que se presente un Cronograma de Scott y que se enumere una audiencia de instrucciones adicionales con el propósito de determinar si se debe llevar a cabo o no una audiencia de determinación de hechos. Los demás jueces se limitarán a enumerar una audiencia de determinación de los hechos tras haber sido informados verbalmente de la naturaleza general de las alegaciones que es probable que se formulen.
Ambos enfoques tienen dificultades. El primer enfoque significa que incluso en los casos en que parece que una audiencia de determinación de los hechos va a ser inevitable, esa audiencia se retrasa como resultado de tener que proceder primero con una audiencia de instrucciones adicionales. Que la audiencia de instrucciones adicionales en sí misma puede tardar varios meses en aparecer en la lista.
Este último enfoque significa que, aunque una audiencia de determinación de los hechos puede enumerarse de manera más rápida, cuando las partes asisten al tribunal para la audiencia, el juez de primera instancia puede determinar que tiene poco sentido celebrar una audiencia de determinación de los hechos y, por lo tanto, anular la audiencia. Esto sucederá cuando el tribunal considere que, incluso si se hubieran formulado todas las conclusiones, no afectarían a la forma en que el tribunal determinará en última instancia las cuestiones de residencia / contacto.
(2) Horarios de Scott
Junto con la cuestión de la inclusión en la lista, está la cuestión del Horario de Scott. Los horarios de Scott son una herramienta de gestión de casos. En los anexos se enumeran las alegaciones formuladas por una de las partes y la respuesta de la otra parte a esas alegaciones, y en las respuestas se citan las pruebas pertinentes del paquete judicial en que la parte trata de basarse.
Los tribunales a menudo tienen que lidiar para reducir el alcance de los Horarios de Scott que enumeran las acusaciones. Es comprensible que a los profesionales les resulte difícil limitar las alegaciones que alegan; los clientes a menudo dejan en claro que cada alegación es importante y debe incluirse. Sin embargo, el resultado es que demasiados horarios de Scott están desenfocados. Entre los problemas recurrentes figuran: las denuncias presentadas con respecto a cuestiones relacionadas con el bienestar, no con la violencia doméstica; las denuncias presentadas sin fecha ni hechos específicos; y el gran número de denuncias presentadas que un tribunal no podrá tratar dentro del tiempo asignado para la audiencia de determinación de los hechos. A modo de ilustración, los autores se han encontrado con horarios de Scott que detallan cien alegaciones para una audiencia de investigación de tres días, una hazaña imposible, y otros que alegan sesiones de contacto perdidas, un tema que no es apropiado para la investigación de hechos.
Estas dificultades llevan a los horarios de Scott que tienen que ser organizados y recortados. Esto es un problema mucho mayor si el tribunal ha enumerado una audiencia de determinación de hechos antes de ver un Calendario de Scott, ya que la administración de este caso debe realizarse el primer día de la audiencia. Esto, a su vez, reduce el tiempo disponible para la audiencia sustantiva de determinación de los hechos y, en ocasiones, puede dar lugar a que la determinación de los hechos tenga que aplazarse. Además, en algunos casos las alegaciones se reducen de tal manera que inicialmente se podría haber solicitado una audiencia más corta, lo que a su vez puede haber ayudado a obtener una lista más temprana de esa audiencia y, por lo tanto, limitar la demora (normalmente es más fácil obtener una lista más temprana para una audiencia más corta).
(3) Pruebas independientes
A veces no se dispone de pruebas independientes en casos de violencia doméstica. Los autores tienen experiencia en muchos casos en que la parte que alega violencia doméstica no puede presentar pruebas independientes y corroborativas, ya que han tenido demasiado miedo de llamar a la policía u otras personas en busca de asistencia. Sin embargo, en algunos casos las pruebas independientes son fundamentales y, por lo tanto, es muy importante para el debido proceso y un juicio justo que todas las pruebas pertinentes se presenten ante el tribunal.
No todos los profesionales solicitan órdenes de divulgación contra las autoridades pertinentes al comienzo del procedimiento, y a veces no hasta después de que se haya enumerado la audiencia de determinación de los hechos. Como resultado, las solicitudes tardías de divulgación a menudo pueden descarrilar todo el calendario y hacer que la audiencia de determinación de los hechos tenga que aplazarse para una fecha posterior. Desafortunadamente, este descarrilamiento también ocurre cuando las solicitudes se hacen en una etapa temprana, la culpabilidad en estas situaciones recae en la autoridad o autoridades pertinentes que no han cumplido con la solicitud antes de la audiencia de determinación de los hechos.
Un posible camino a seguir
Los autores se dan cuenta de que se ha pensado mucho en la forma en que se gestionan las audiencias de investigación de hechos y, por lo tanto, con considerable deferencia, proponen una posible mejora.
Sugerimos que se establezca el siguiente procedimiento para ayudar a simplificar el sistema y, por lo tanto, reducir la demora en los casos en que se presenten denuncias de violencia doméstica:
1) Siempre se debe presentar un Horario Scott y entregarlo antes de la primera audiencia inter partes en cualquier disputa de residencia / contacto. El tribunal siempre tiene el deber de examinar las cuestiones de violencia en el hogar lo antes posible, a fin de garantizar que cualquier orden de residencia o contacto proteja adecuadamente al niño o los niños de que se trate. Este procedimiento formaliza ese deber. En algunos casos, la Lista de Scott servirá simplemente como antecedentes del caso para garantizar que no se planteen cuestiones históricas en una etapa posterior en un intento de frustrar el progreso de las actuaciones.
2) En la primera audiencia, el tribunal debe:
(a) Determinar si una audiencia de determinación de hechos es apropiada o no y hacer una lista en consecuencia.
b) Si existe la posibilidad de que las alegaciones sean corroboradas por pruebas independientes, las órdenes de divulgación deben obtenerse en la primera audiencia, y el tribunal debe ordenar la divulgación a la autoridad pertinente al menos dos semanas antes de la audiencia de determinación de los hechos. Con respecto a la divulgación por parte de la Policía, ésta debe obtenerse a través del Protocolo de Divulgación Policial / Familiar y, por lo tanto, el formulario del Protocolo debe modificarse para disponer que la divulgación debe obtenerse al menos dos semanas antes de la audiencia de determinación de los hechos.
(c) Horarios Scott: el tribunal debe limitar la audiencia de determinación de los hechos a la determinación de cinco alegaciones planteadas por cada parte. Debe haber una presunción refutable de que cinco alegaciones son suficientes; corresponde al padre que presenta las alegaciones refutar esta presunción. Este proceso permitiría que la mayoría de las audiencias de determinación de los hechos se centraran y adaptaran a las cuestiones más graves del caso. Además, ayudaría a limitar el tiempo estimado de los casos y, por lo tanto, daría más oportunidades a las partes de obtener una inclusión en la lista antes.
Esta regla refuerza y estructura la práctica actual ad hoc de reducir los horarios de Scott. Según la experiencia de los autores, incluso en los casos en que un tribunal comienza su determinación con un Calendario Scott en el que se detallan mucho más de cinco denuncias, el tribunal a menudo se centra en un puñado de denuncias. Los autores consideran que la presunción se refutará en los casos en que sea importante demostrar un catálogo sistemático y extenso de violencia doméstica.
d) Se deben dar instrucciones para que se presenten y notifiquen declaraciones breves que se refieran exclusivamente a las alegaciones formuladas. Todas las cuestiones de bienestar deben reservarse para declaraciones adicionales que puedan presentarse para la audiencia final. Esta reducción de las pruebas ayudaría a centrar la atención de las partes en la tarea que se les encomendaba y a evitar que la audiencia se desviara hacia cuestiones de bienestar.
Conclusión
Las audiencias de determinación de los hechos son comunes en el derecho privado, las disputas de menores en las que se plantean denuncias de violencia doméstica. Encontrar el equilibrio adecuado entre la determinación de los hechos y la prevención de las demoras es fundamental para la solución justa y equitativa de estas controversias. Los autores consideran que el procedimiento sugerido ayudaría a obtener el equilibrio óptimo.
Anne-Marie Hutchinson OBE, Socia de Dawson Cornwell
Jacqueline Renton, Abogada, 4 Edificios de papel

  • Palabras clave:
  • derecho privado de menores
  • violencia doméstica
  • investigación
  • procedimiento

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