Centurions et Cohortes: X Faits sur l’armée romaine

Seuls les hommes âgés de 20 ans et plus pouvaient rejoindre l’armée, et ils devaient servir au moins 25 ans avant d’être autorisés à prendre leur retraite.

La Rome antique était l’une des plus grandes civilisations de l’histoire. De sa naissance au 8ème siècle avant JC, il est passé d’une petite colonie de la péninsule italienne à l’un des plus grands empires du monde antique.

L’un des éléments les plus fascinants de la Rome antique était sa formidable armée connue pour être extrêmement disciplinée, forte, qualifiée et très efficace.

Leur gloire s’étendit à la surface de la terre au fur et à mesure de leurs conquêtes autour de la Méditerranée et au-delà. De l’Atlantique à l’Arabie, du Rhin et du Danube aux côtes de l’Afrique du Nord, l’armée de la Rome antique s’est imposée comme l’épine dorsale de l’empire romain.

Aujourd’hui, nous vous dévoilons quelques-unes des choses intéressantes de cette tenue militaire historique.

 Legion VI Ferrata, la
Legion VI Ferrata, les « Ironclads » avancent en préparation pour combattre, dans l’arène dans le cadre d’une performance

Voici dix choses que vous devriez probablement savoir:

  1. Décimation

À mesure que Rome grandissait, ses ennemis grandissaient également. Bien qu’elle soit constamment menacée par les invasions barbares, Rome a également dû s’inquiéter de la décadence interne.

L’armée romaine était strictement disciplinée car les puissances en place savaient qu’une telle force était essentielle si Rome devait durer longtemps. Les cas de mutinerie, de désertion et d’insubordination ont été traités par les mesures punitives les plus sévères.

Une de ces mesures s’appelait decimatio, ce qui signifie  » suppression d’un dixième. »Traduit directement en anglais par « décimation », cette punition était une démarche pragmatique visant à équilibrer la nécessité de punir les infractions capitales et les réalités du contrôle de très grands groupes de délinquants.

L’armée romaine est composée de légions qui sont ensuite décomposées en cohortes. Dix cohortes forment une légion, et il y a environ 480 soldats dans une cohorte.

 Exemple de Décimation, une punition militaire romaine où un homme sur dix subit la mort
Exemple de décimation, une punition militaire romaine où un homme sur dix subit la mort

Lorsqu’une infraction était signalée au sein d’une cohorte, ces hommes seraient divisés en groupes de dix. Chaque groupe tirerait beaucoup, et quiconque tomberait sur le sort serait exécuté – par les neuf autres hommes de son groupe. Ces victimes ont été exécutées par des coups de couteau, des lapidations ou des coups de matraque.

Le reste des soldats serait alors privé de la diète militaire romaine standard pendant quelques jours. On les nourrissait d’orge au lieu de blé et on les faisait bivouaquer à l’extérieur du camp.

 Légionnaires romains impériaux en formation serrée, un relief de Glanum, une ville romaine de ce qui est maintenant le sud de la France qui a été habitée de 27 avant JC à 260 après JC (quand elle a été saccagée par l'invasion d'Alemanni).Photo: Rama CC BY-SA 2.0
Légionnaires romains impériaux en formation serrée, un relief de Glanum, une ville romaine de ce qui est maintenant le sud de la France qui a été habitée de 27 avant JC à 260 après JC (quand elle a été saccagée par l’invasion des Alemanni).Photo : Rama CC BY-SA 2.0
  1. Le Casque Romain

Le casque romain s’appelait galea et avait deux objectifs: la protection et l’identification.

Les casques étaient généralement munis de protège-joues et étaient plus épais aux endroits les plus susceptibles d’être touchés.

Les casques portés par les légionnaires et les centurions avaient des crêtes faites de panaches de crins de cheval qui étaient généralement teints en rouge. Avec la nature distincte de leurs casques, il était facile d’identifier ces hommes au milieu d’une bataille.

Certains historiens anciens comme Polybe affirment que le casque porté par les soldats romains avait une fonction psychologique pour lui. Il a dit dans son livre Les Histoires de Polybe que les casques étaient ornés d’un « cercle de plumes » qui servait à faire apparaître un soldat deux fois plus grand qu’il ne l’était réellement.

 Guerrier avec casque de Galée à plumes
Guerrier avec casque de Galée à plumes
  1. Structure et Organisation Militaires de Rome

L’armée romaine est l’une des institutions militaires les plus organisées de l’histoire. Une de ses caractéristiques très intéressantes est sa configuration structurelle. À une certaine époque, on estimait que l’armée romaine était composée d’environ 375 000 hommes si l’on ne tenait compte que des troupes légionnaires et auxiliaires.

Ces hommes étaient organisés en légions, cohortes, siècles et contuberniums.

Le contubernium représentait la plus petite unité de l’armée romaine. Il se composait de huit hommes qui ont combattu, campé et travaillé ensemble.

 L'un des sièges romains les plus célèbres était celui de la place forte celtibère de Numantia dans le centre-nord actuel de l'Espagne par Scipion Aemilianus en 133 avant JC
L’un des sièges romains les plus célèbres était celui de la place forte celtibère de Numantia dans le centre-nord actuel de l’Espagne par Scipion Aemilianus en 133 avant JC

Une collection de dix contuberniums constituée d’un siècle. Chaque siècle était dirigé par un centurion.

Environ six siècles formeraient alors une cohorte qui se combinerait également généralement en groupes de dix pour former des légions séparées. Ces soldats étaient connus sous le nom de légionnaires et étaient dirigés par des légats. Ces légats étaient chargés de maintenir toutes les formes de discipline et de conformité aux normes de l’armée romaine.

Les soldats de l’ancienne armée romaine allaient des archers montés aux fantassins lourds. Ils étaient également accompagnés de cavalerie.

 Reconstitution historique en costume de centurion romain.Photo : Luc Viatour CC BY-SA 3.0
Une reconstitution historique en costume de centurion romain.Photo : Luc Viatour CC BY-SA 3.0
  1. Système de Recrutement

L’armée romaine se composait principalement de légionnaires et d’auxiliaires.

Pour commencer, il y avait une taxe annuelle à Rome qui obligeait les citoyens à servir dans l’armée. À mesure que le territoire de Rome s’étendait, l’armée devint plus professionnelle et salariée. Finalement, les citoyens romains n’étaient plus les seuls dans l’armée romaine.

Essentiellement, les unités d’infanterie citoyenne étaient appelées légions tandis que les non-citoyens de l’armée étaient appelés auxilia.

Seuls les hommes âgés de 20 ans et plus pouvaient s’engager dans l’armée, et ils devaient servir au moins 25 ans avant d’être autorisés à prendre leur retraite.

 Infanterie auxiliaire romaine traversant un fleuve, probablement le Danube, sur un ponton pendant les guerres daces de l'empereur Trajan (101-106 AP. Ils se distinguent par le bouclier ovale (clipeus) dont ils étaient équipés, contrairement au scutum rectangulaire porté par les légionnaires. Panneau de la Colonne de Trajan, Rome.Photo: CristianChirita CC BY-SA 3.0
Infanterie auxiliaire romaine traversant un fleuve, probablement le Danube, sur un ponton pendant les guerres daces de l’empereur Trajan (101-106 AP.J.-C.). Ils se distinguent par le bouclier ovale (clipeus) dont ils étaient équipés, contrairement au scutum rectangulaire porté par les légionnaires. Panneau de la Colonne de Trajan, Rome.Photo: CristianChirita CC BY-SA 3.0
  1. Les Fétiaux

Les fétiaux étaient un groupe de prêtres romains qui jouaient un rôle important dans les relations internationales de Rome. Ils étaient principalement utilisés pour la déclaration de guerre ainsi que pour mettre fin aux conflits au moyen de traités.

Un événement particulier dont parle le Livre 1 de l’Histoire de Rome de Titus Livius est celui des actions du Pater Patratus à la frontière d’un territoire ennemi.

Alors que Rome attendait, Patratus alla jusqu’à la frontière, annonça ses intentions, justifia sa mission par des paroles de prière à Jupiter, puis franchit la frontière comme signe que Rome était sur le point de s’emparer dudit territoire.

C’était un rituel accompli par les fétiaux pour empêcher Rome de mener une guerre  » injustement. »

Si la guerre devait être déclarée à une nation, les fétiaux marcheraient jusqu’à la frontière de l’ennemi et lanceraient une lance dans le territoire.

 Prêtrise de la Rome antique.Flamen (250-260 CE). Un flamen était un prêtre de l'ancienne religion romaine qui était affecté à l'une des quinze divinités avec des cultes officiels pendant la République romaine.
Sacerdoce de la Rome antique.Flamen (250-260 CE). Un flamen était un prêtre de l’ancienne religion romaine qui était affecté à l’une des quinze divinités avec des cultes officiels pendant la République romaine.

Parfois, ledit territoire était trop éloigné pour que cela soit viable. Pour permettre aux prêtres d’accomplir le rituel néanmoins, il y avait un terrain spécial devant le Temple de Bellona où les fétiaux lançaient la lance comme si elle était jetée en territoire ennemi.

Une fois ce rituel terminé, l’armée romaine se préparait à la guerre.

https://youtu.be/eN1IML5g34I

  1. Le Gladius Hispaniensis

Un légionnaire romain standard après les réformes mariales était équipé d’un bouclier, d’un javelot, d’une épée et d’un poignard.

Le gladius hispaniensis était une épée très populaire utilisée par les fantassins lourds romains.

Selon Tite-Live et Polybe, l’armée romaine a adopté l’épée après avoir rencontré des mercenaires celtibères l’utilisant à la bataille de Cannae. Les coups magistraux et les poussées employés par ces Celtes ont été attribués à leurs épées courtes. Ainsi, les Romains, avant même la fin des guerres puniques, ont adopté eux-mêmes l’arme.

 Gladius romain, type Pompéi.Photo: Rama CC BY-SA 3.0
Gladius romain, type Pompéi.Photo: Rama CC BY-SA 3.0

Le célèbre politicien et général romain Titus Manlius Torquatus a obtenu son nom de famille après son engagement avec un gros soldat gaulois dans l’un des duels les plus célèbres de la République romaine.

Au cours de cette rencontre, il utilisa le gladius. Alors que le duel commençait, Manlius frappa sous le bouclier gaulois, lui coupant mortellement l’abdomen. Il a ensuite sorti le torc du Gaulois et l’a porté sur son propre cou. C’est ainsi que le nom Torquatus est né.

Pendant la guerre de Macédoine, les Macédoniens, selon Tite-Live, tremblaient en voyant comment les membres tombaient et les têtes roulaient dans la terre à chaque coupe du gladius hispaniensis.

 Titus Manlius Torquatos
Titus Manlius Torquatos
  1. Le Donativum

Ce mot représente à lui seul certaines des périodes les plus sombres de l’Empire romain. Traduit directement en « donatif » en anglais, il s’agissait à l’origine d’une forme de paiement donnée aux Légions romaines et, plus particulièrement, aux Gardes prétoriennes.

Les Gardes prétoriennes étaient les unités d’élite de l’armée romaine qui servaient de gardes du corps personnels aux empereurs romains.

Avec l’expansion colossale et la montée en puissance de Rome, l’obscurité s’est lentement infiltrée à travers ses défenses morales. Les tensions internes devenaient monnaie courante alors que des membres éminents de l’empire cherchaient à s’asseoir sur le siège de l’empereur.

Les seules personnes qui pouvaient relativement facilement aider à la destitution (ou au meurtre) d’un empereur existant étaient les Gardes prétoriens.

Le don était un pot-de-vin que les empereurs nouvellement installés donnaient aux gardes prétoriennes pour les aider à atteindre leur but.

 Fragment de décor d'un arc de triomphe 51-52 après JC: La Garde impériale de l'Empereur, Les Prétoriens, représentée en relief avec un aigle saisissant un coup de foudre à travers ses griffes, en référence à la forme romaine interpretatio graeca de Jupiter.Photo : JÄNNICK Jérémy GFDL 1.2
Fragment de décor d’un arc de triomphe 51-52 après JC: La Garde impériale de l’Empereur, les Prétoriens, présentait un relief avec un aigle saisissant un coup de foudre à travers ses griffes, en référence à la forme romaine interpretatio graeca de Jupiter.Photo : JÄNNICK Jérémy GFDL 1.2

  1. Saisons de Guerre

Rome était une économie basée sur l’agriculture. Selon le chapitre V de l’Histoire de Rome par Tite-Live, dans les premiers jours, des batailles ont été menées entre les semis et la récolte. En raison de la difficulté de déplacer des soldats pendant l’hiver, si une bataille n’était pas concluante à la fin de l’été, Tite-Live a déclaré:  » nos soldats doivent attendre tout l’hiver. »

Cela implique que les soldats romains ont préféré se battre pendant l’été. Quand l’hiver a commencé, les Romains ont préféré faire d’autres choses, comme l’illustre Tite-Live qui a dit: « Le plaisir de la chasse transporte les hommes à travers la neige et le gel vers les montagnes et les bois. »

 Archers romains (en haut à gauche) en action. Notez les casques coniques, indiquant l'unité syrienne, et les arcs recourbés. Colonne de Trajan, Rome
Archers romains (en haut à gauche) en action. Notez les casques coniques, indiquant l’unité syrienne, et les arcs recourbés. Colonne de Trajan, Rome
  1. La Guerre de Siège Romaine

Dans les guerres anciennes, les combats sur des champs ouverts étaient la norme. Mais parfois, lorsque les défenseurs décidaient de tenir leurs positions derrière les murs hautement fortifiés de leur ville, une guerre de siège devenait nécessaire.

Alors que l’armée romaine continuait à s’emparer de territoires, elle devint adepte de l’art de la guerre de siège. L’armée employait des armes d’artillerie, de redoutables tours de siège et des compétences techniques pour percer les murs des ennemis de Rome.

 Baliste
Baliste

Les soldats romains étaient connus pour continuer à attaquer les murs d’une ville aussi longtemps qu’il fallait avant que les murs ne cèdent. Certains sièges ont pris plusieurs mois, voire des années à accomplir.

Au début du ier siècle av.J.-C., alors que les Romains assiégeaient la ville de Thémiscyre, les soldats auraient creusé des tunnels sous la ville dans le but de franchir les murs.

 Machine à flèche romaine
Machine à flèche romaine
 Engins de siège romains
Engins de siège romains
  1. La Culture Militaire Romaine

La culture militaire romaine a été décrite par l’historien britannique Peter Heather comme étant « tout comme les Marines, mais beaucoup plus méchante. »

La discipline était farouchement appliquée dans l’armée romaine, et l’entraînement était particulièrement rude. L’accent a été mis sur la loyauté et le travail d’équipe plutôt que sur la performance individuelle dans le but de lier les soldats à des unités de combat efficaces.

 Scène en relief de légionnaires romains marchant, de la colonne de Marc Aurèle, Rome, Italie, IIe siècle après JC.Photo: Barosaurus Lentus CC BY 3.0
Scène en relief de légionnaires romains marchant, de la Colonne de Marc Aurèle, Rome, Italie, IIe siècle après JC.Photo: Barosaurus Lentus CC BY 3.0

Lisez une autre histoire de nous: Comment la Guerre a construit un Empire: Les conflits ont assuré la croissance future de Rome

Au cours des batailles, tous les hommes ont été conditionnés à maintenir la même formation et à éviter les coups déchaînés.

L’alphabétisation était une vertu très appréciée dans l’armée romaine. En fait, le niveau d’alphabétisation dans l’armée romaine était beaucoup plus élevé que celui de la société romaine en général.

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