Enquête sur la Violence Familiale en Droit Privé, Affaires concernant les Enfants : Prévenir les Retards – Une Suggestion

Anne-Marie Hutchinson OBE de Dawson Cornwell et Jacqueline Renton de 4 Paper Buildings examinent les problèmes découlant de l’établissement des faits où la violence domestique est alléguée dans des affaires d’enfants de droit privé et suggèrent des mesures pour réduire les délais.

 Image de l'associée d'Anne-Marie Hutchinson OBE Dawson Cornwell  Image de Jacqueline Renton Barrister 4 Bâtiments en papier

Anne Marie Hutchinson OBE, Dawson Cornwell et Jacqueline Renton, 4 Bâtiments en papier

Introduction
La violence familiale est l’une des questions les plus troublantes que les avocats en droit de la famille doivent aborder . Cet article porte sur l’établissement des faits en droit privé, les cas d’enfants où des allégations de violence domestique sont soulevées par un parent contre l’autre parent.
Le 9 mai 2008, une nouvelle Directive de pratique est entrée en vigueur intitulée :  » Ordonnances de résidence et de contact : Violence domestique et Préjudice « . (La Directive de pratique a été modifiée le 14 janvier 2009, mais les modifications ne modifient pas la manière dont les audiences d’établissement des faits devraient être énumérées.)
Cette Directive de pratique a mis en place un nouvel ensemble de directives à l’intention des tribunaux et des praticiens lorsqu’ils sont confrontés à des allégations de violence familiale formulées par un parent ou un enfant contre un autre parent. En ce qui concerne la question des audiences d’établissement des faits dans les procédures de droit privé, la Directive de pratique précise que les tribunaux devraient déterminer :

 » dès que possible s’il est nécessaire de tenir une audience d’établissement des faits concernant toute allégation litigieuse de violence familiale avant de pouvoir procéder à l’examen d’une ou de plusieurs ordonnances définitives de résidence ou de contact « .

Les audiences d’enquête peuvent souvent être très bénéfiques. L’audience permet au tribunal de tirer un trait sur les allégations soulevées, que certaines ou toutes les conclusions soient ou non trouvées par le tribunal, et d’attirer ensuite l’attention des parties sur la question du bien–être et de l’intérêt supérieur de l’objet de la procédure – l’enfant /les enfants.
Cependant, d’après l’expérience des auteurs – qui pourrait bien être partagée par de nombreux praticiens et de nombreux juges qui entreprennent des audiences d’établissement des faits –, le système actuel n’a pas réussi à résoudre le problème des retards. Cela s’explique en partie par la manière dont les tribunaux et les praticiens abordent les audiences d’établissement des faits, ce qui signifie qu’il y a souvent un grand délai avant que les demandes de contact et de résidence ne soient finalement déterminées. C’est le mantra de tout praticien du droit de l’enfant que le retard est contraire à l’intérêt supérieur de l’enfant. Dans les cas où la violence domestique est alléguée, le retard se traduit par un retard chez un parent, et il reste le cas qui est généralement un père, établissant ou rétablissant un contact significatif avec son enfant. Les auteurs ont l’expérience de nombreux cas où il a fallu un an ou plus avant qu’une audience d’établissement des faits n’ait eu lieu.
Un retard dans le système peut entraîner une immense frustration sur une base provisoire, non seulement parce qu’une personne voudra avoir l’occasion d’effacer son nom, mais aussi et surtout, un parent voudra pouvoir avoir un contact provisoire avec son enfant en attendant la décision finale du tribunal sur sa demande de résidence / contact. Dans les cas où la violence familiale alléguée est très grave – comme les menaces de mort et les agressions équivalant à des lésions corporelles graves – les tribunaux considéreront souvent qu’il ne devrait y avoir aucun contact jusqu’à la conclusion de l’audience d’établissement des faits, rompant ainsi le lien entre le parent et l’enfant. Dans d’autres cas, généralement lorsqu’il est allégué qu’il s’agit d’actes de violence domestique de niveau inférieur, le tribunal autorise souvent les contacts provisoires, mais uniquement sur la base de la supervision, plaçant ainsi le parent et l’enfant dans l’environnement artificiel d’un centre de contact, et uniquement à la condition qu’il existe un centre de contact situé de manière appropriée, disponible et abordable. (Cette dernière question devient de plus en plus importante à mesure que le nombre de centres de contact gratuits dans ce pays continue de diminuer rapidement.)
Problèmes avec le statu Quo
Les auteurs estiment qu’il existe trois problèmes principaux au sein du système qui, s’ils sont corrigés, pourraient aider à réduire les retards, à savoir: (1) la façon dont les audiences d’établissement des faits sont énumérées; (2) la rédaction du calendrier des allégations (un « calendrier Scott ») et (3) l’obtention de preuves indépendantes.
(1) Liste
Il incombe aux praticiens de soulever les allégations de violence familiale auprès du juge le plus tôt possible afin de donner au parent contre lequel les allégations sont soulevées suffisamment de temps pour examiner sa position dans la procédure et pour assurer une gestion appropriée des cas.
La majorité des allégations de violence familiale sont soulevées lors de la première audience inter partes directions. Cependant, la manière dont les juges traitent les allégations de violence familiale en termes de gestion des affaires varie et est une question de préférence judiciaire. Certains juges demanderont qu’un calendrier Scott soit déposé et qu’une autre audience sur les instructions soit inscrite afin de déterminer si une audience d’établissement des faits devrait avoir lieu ou non. D’autres juges se contenteront d’énumérer une audience d’établissement des faits sur la base d’être informés oralement de la nature générale des allégations susceptibles d’être soulevées.
Les deux approches ont des pièges. La première approche signifie que même dans les cas où il semble qu’une audience d’établissement des faits sera inévitable, cette audience est retardée en raison de la nécessité de procéder d’abord à une autre audience sur les directives. Que d’autres directions d’audience elle-même peuvent prendre plusieurs mois pour être énumérées.
Cette dernière approche signifie que, même si une audience d’établissement des faits peut être mentionnée de manière plus rapide, lorsque les parties se présentent au tribunal pour l’audience, le juge de première instance peut déterminer qu’il n’y a pas grand-chose à faire dans la tenue d’une audience d’établissement des faits et donc annuler l’audience. Cela se produira lorsque le tribunal sera d’avis que même si toutes les conclusions étaient rendues, elles n’affecteraient pas la façon dont le tribunal déterminera en fin de compte les questions de résidence / de contact.
(2) Annexes Scott
Couplée à la question de l’inscription, est la question de l’annexe Scott. Les horaires Scott sont un outil de gestion de cas. Les annexes énumèrent les allégations formulées par l’une des parties et la réponse de l’autre partie à ces allégations, les réponses citant les éléments de preuve pertinents dans le faisceau judiciaire sur lesquels la partie cherche à se fonder.
Les tribunaux doivent souvent se battre pour réduire la portée des annexes de Scott énumérant les allégations. Il est compréhensible que les praticiens aient du mal à limiter les allégations qu’ils plaident; les clients indiqueront souvent clairement que chaque allégation est importante et doit être incluse. Cependant, le résultat est que trop d’horaires Scott ne sont pas focalisés. Les problèmes récurrents comprennent: les allégations plaidées à l’égard de questions liées au bien-être et non à la violence domestique; les allégations plaidées qui ne sont pas datées ou spécifiques à un événement; et un nombre volumineux d’allégations plaidées pour lesquelles un tribunal ne pourra pas traiter dans le délai imparti pour l’audience d’établissement des faits. À titre d’illustration, les auteurs ont rencontré des horaires de Scott détaillant une centaine d’allégations pour une audience d’établissement des faits de trois jours – un exploit impossible, et d’autres alléguant des séances de contact manquées – une question non appropriée pour l’établissement des faits.
Ces difficultés conduisent à des horaires Scott qui doivent être regroupés et réduits. C’est beaucoup plus un problème si la cour a énuméré une audience d’établissement des faits avant de voir un calendrier Scott, car cette gestion de cas doit ensuite être entreprise le premier jour de l’audience. Cela réduit à son tour le temps disponible pour l’audience d’enquête sur le fond et peut parfois entraîner l’ajournement de l’enquête. De plus, dans certains cas, les allégations sont réduites à un point tel qu’une audience plus courte aurait pu être dirigée à l’origine, ce qui, à son tour, aurait pu aider à obtenir une inscription antérieure de cette audience et ainsi limiter les délais (il est normalement plus facile d’obtenir une inscription antérieure pour une audience plus courte).
(3) Preuves indépendantes
Des preuves indépendantes ne sont parfois pas disponibles dans les affaires de violence familiale. Les auteurs ont l’expérience de nombreux cas où la partie qui allègue la violence familiale ne peut produire aucune preuve indépendante et corroborante car elle a eu trop peur d’appeler la police ou d’autres personnes pour obtenir de l’aide. Cependant, dans certains cas, des preuves indépendantes sont essentielles et il est donc très important pour une procédure régulière et un procès équitable que tous les éléments de preuve pertinents soient présentés au tribunal.
Ce ne sont pas tous les praticiens qui demandent des ordonnances de divulgation aux autorités compétentes au début de la procédure, et parfois seulement après la liste des audiences d’enquête. Par conséquent, les demandes de divulgation tardives peuvent souvent faire dérailler tout le calendrier et entraîner l’ajournement de l’audience d’établissement des faits à une date ultérieure. Malheureusement, ce déraillement se produit également lorsque des demandes sont présentées à un stade précoce – la responsabilité dans ces situations incombe aux autorités compétentes qui n’ont pas donné suite à la demande avant l’audience d’établissement des faits.
Une voie à suivre
Les auteurs se rendent compte qu’une grande réflexion a été menée sur la gestion des audiences d’enquête et proposent donc avec beaucoup de déférence une amélioration possible.
Nous suggérons que la procédure suivante pourrait être mise en place pour aider à rationaliser le système et ainsi réduire les délais dans les cas où des allégations de violence familiale sont soulevées:
1) Un calendrier Scott devrait toujours être déposé et signifié avant la première audience inter partes dans tout différend relatif à la résidence / aux contacts. Le tribunal a toujours le devoir d’examiner les questions de violence familiale, le plus tôt possible, afin de veiller à ce que toute ordonnance de résidence/contact protège adéquatement l’enfant /les enfants concernés. Cette procédure formalise cette obligation. Dans certains cas, le calendrier Scott servira simplement de contexte à l’affaire pour s’assurer que des questions historiques ne sont pas soulevées à un stade ultérieur dans le but de contrecarrer le déroulement de la procédure.
2) Lors de la première audience, le tribunal devrait :
(a) Déterminer si une audience d’établissement des faits est appropriée ou non et énumérer en conséquence.
b) S’il est possible que des allégations soient corroborées par des preuves indépendantes, des ordonnances de divulgation doivent être obtenues lors de la première audience, le tribunal ordonnant la divulgation de l’autorité compétente au moins deux semaines avant l’audience d’établissement des faits. En ce qui concerne la divulgation par la Police, celle-ci doit être obtenue au moyen du Protocole de divulgation de la police/de la famille et, par conséquent, le formulaire de protocole devrait être modifié de manière à prévoir que la divulgation doit être obtenue au moins deux semaines avant l’audience d’établissement des faits.
(c) Horaires Scott: la cour devrait limiter l’audience d’établissement des faits à la détermination de cinq allégations soulevées par chaque partie. Il devrait y avoir une présomption réfutable que cinq allégations sont suffisantes; c’est au parent qui soulève les allégations de réfuter cette présomption. Ce processus permettrait à la majorité des audiences d’enquête d’être ciblées et adaptées aux questions les plus graves de l’affaire. En outre, cela contribuerait à limiter l’estimation du temps des affaires et donnerait ainsi plus d’occasion aux parties d’obtenir une inscription plus précoce.
Cette règle renforce et structure la pratique actuelle, ad hoc, de réduire les horaires de Scott. D’après l’expérience des auteurs, même dans les cas où un tribunal commence sa décision avec un calendrier Scott détaillant bien plus de cinq allégations, le tribunal se concentre néanmoins souvent sur une poignée d’allégations. Les auteurs estiment que la présomption sera réfutée dans les cas où il est important de mettre en évidence un catalogue systématique et long de la violence domestique.
d) Des instructions doivent ensuite être données pour que de brèves déclarations soient déposées et signifiées qui traitent exclusivement des allégations soulevées. Toutes les questions de bien-être doivent être réservées à d’autres déclarations qui peuvent être présentées pour l’audience finale. Ce rétrécissement de la preuve aiderait les parties à se concentrer sur la tâche à accomplir et empêcherait l’audience de s’égarer dans des questions de bien-être.
Conclusion
Les audiences d’établissement des faits sont monnaie courante en droit privé, dans les conflits d’enfants où des allégations de violence domestique sont soulevées. Trouver le juste équilibre entre la recherche des faits et la prévention des retards est crucial pour le règlement juste et équitable de ces différends. Les auteurs estiment que la procédure suggérée aiderait à obtenir l’équilibre optimal.
Anne-Marie Hutchinson OBE, associée chez Dawson Cornwell
Jacqueline Renton, avocate, 4 Bâtiments en papier

  • Mots clés:
  • droit privé des enfants
  • violence conjugale
  • enquête
  • procédure

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.